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F6F

えふろくえふ

第二次世界大戦中にグラマン社が開発し、アメリカ海軍に採用された艦上戦闘機。
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F6Fとは

グラマン社が開発し、アメリカ海軍に採用された艦上戦闘機。愛称は「ヘルキャット」。
頑丈な機体と、2000馬力級エンジンを組み合わせた平凡な設計だったが、太平洋戦争で多大な戦果を挙げた。アメリカ以外にもイギリス・フランスなどで運用された。
F6Fとは『グラマン社で6番目の戦闘機』を表す。「ヘルキャット」は、「意地悪女」「性悪女」の意味。

坂井三郎『二度と相手をしたくない』と言わしめた戦闘機であり、『最も多く日本機を撃墜した戦闘機』である。(2位は『F4U』、3位は『P-38』である)大戦を通じての対日本機キルレシオは19:1と圧倒的で、日本軍で対等に戦えたのは14:15の第343航空隊(紫電改を装備)位であった。
ただしこのキルレシオはあくまで米軍側の資料に基づいているため、実際はここまでの圧倒的な差はなかったようだ。
「一撃加えて見返したらいなくなってたので撃墜」と判断したのが逃げただけとか、複数人で一機撃墜したのを全員が一機撃墜を報告したので重複してしまったという事例も少なくなかった。中には出撃した敵機の数以上を撃墜した事例もある。米軍に限らず当時のどの軍でも似たようなものであった。
また戦争後期ではアメリカ側が数でもパイロットの技量でも圧倒し、機体が逆でも結果は変わらないような戦闘も多かったので、「キルレシオが19:1だからF6Fは日本軍戦闘機の19倍強い」というわけではない。

日本のパイロット達の間では最も厄介なのはP-47とP-51とされ、恐れられていたのは陸軍機だったようだ。F6Fはその次点だが、艦上機は様々な制約を受けるため、陸軍機と性能を比べるのは少々酷な話である。

世界各国の大戦機を操縦したパイロット、スティーブン=ヒントンからは「第二次大戦の最優秀戦闘機」とも評価された。

F4Fの後継として

開発

1938年、『F4Fの後継機』として開発が始まった。
1942年1月7日、初飛行の前に1080機の量産が契約され、1941年6月26日には最初の試作機が初飛行した。
斬新な設計のF4Uが失敗した時に備えた「保険」として開発され、全体的に手堅く平凡な設計で、F4Fの拡大強化版といえる。
ただし、P&W社製R-2800エンジンの大馬力は、設計の手堅さを補ってなお上回る性能をもたらし、同じエンジンを採用したF4Uより絶対的な性能で劣るものの、扱いやすさを武器に太平洋戦争を戦いぬいた。

F4Fで『グラマン鉄工所製』と呼ばれた頑丈さは健在で、パイロット保護のための防弾版や、自動防漏式燃料タンクで身を固めている。防弾版の重量は96kgにもなり、機体構造の頑丈さと相まって日本機を苦しめている。
しかし、この大重量は着艦時に着陸脚が破損する事故を多発させる要因となったが、「護衛空母に常に予備機を搭載する」という、アメリカの物量を象徴する運用によって補われていた。

日本側の評価

性能でF6Fを上回っていたF4Uだが、当初、日本のパイロットからは与し易い相手と見られていた。1942年2月14日、ブーゲンビル島での日本軍との初交戦では、「セントバレンタインデーの虐殺」と呼ばれる大敗北を喫している。
だが本来の特性を生かし、一撃離脱に徹するならF4Uの優位は圧倒的である。これは撃墜数ランキングで2位という実績に現れている。
F4Uは戦後も改良を受け、扱いやすい戦闘爆撃機として第一線に留まった。

それに対し、F6Fは敵から敬意を持たれるほど格闘戦に強かったという。
しかし、F6Fは「空戦しか能が無い」戦闘機であり、芸のなさから戦後早々に引き揚げられることになった。これは現在の人気にも直結しており、戦後長く活躍したF4Uのほうが人気が高い。

対・零戦用戦闘機?

F6Fは設計が古く馬力の劣る零戦に対して有利で、格闘戦・一撃離脱の両方に優れた性能を発揮し、『ゼロ戦キラー』として名を馳せ、日本側から『宿敵グラマン』と認知されることになった。
登場が零戦鹵獲後で、実戦で日本戦闘機を圧倒したことから、F6Fは『対・零戦用戦闘機』と言われる事があるが、零戦を鹵獲したころには既に初飛行も終えている。
F6Fに続くF8Fに与えられるべき称号、と言うのも間違いで、主にFw190の影響下にあり、護衛空母に搭載できるよう小型軽量化された結果、零戦を圧倒する空戦性能を持つにいたったというのが実情である。

なお、運動性には旋回性能、横転性能の二つがあり、
・一方への旋回速度が速い(旋回性能)
・左右への切り返しが速い(横転性能)
のどちらかとなっている。この二つは相反する要素であり、両立はできない。旋回性能に優れる零戦に対し、F6Fは横転性能=ロール率が優れている。

F6Fは時速400km/h以上では旋回性能も高く、零戦は高速域で舵の効きが悪く旋回性能が劣る。このため、速度を落とさない一撃離脱戦法に徹される限り、零戦はほぼあらゆる性能でF6Fにアドバンテージを取られてしまうこととなり相性が悪い。この点も『二度と相手をしたくない』といわれた要因であろう。
逆に低速域では機体重量による鈍重さが顕在化し、旋回性能が低下するため、日本機の挑発に乗って格闘戦に持ち込まれ返り討ちにあうこともあった。

この機体特性はF8Fにも受け継がれ、格闘性能はF6F以上に優秀だった。だがF8Fが配備された頃にはジェット戦闘機の時代が訪れようとしており、F6F同様「空戦しか能が無い」戦闘機という事もあって早々退役することとなった。

退役

太平洋戦争終結後、装備部隊はF4Uに改編されたり、またはさらなる新型機を装備すべく再編成された。F6Fの現役は1954年までで、朝鮮戦争にも参加しているが、戦闘機ではなく爆薬を搭載した無人機としての使用であった。
太平洋戦争終結時、今後不要と見做されていたF6Fを海中投棄して帰投した空母もあり、悲惨な晩年であった。

しかし、兵器に肝心なのは必要な性能を持って、必要な時に、必要な数を満たすという点に他ならない。
F6Fは目論見通り、着艦性能に難があるF4Uの“保険”として穴を埋め、余りある活躍を見せた。“名機”とは言えずとも“兵器”としては役割を全うしたと言える。
日本ではよく「烈風が間に合っていれば……」と語り草になるが、そもそも「間に合わなかった」という点で、勝負にすらなっていない。

F6Fはイギリス、フランスなどにも供与されている。全高がF4Uよりも低く、格納庫の高さに制限のあったイギリス海軍の装甲空母とは相性がよかった。
大戦後のフランス海軍でも継続して運用され、インドシナ戦争に投入している。

その他ピンチヒッター

F6FはあくまでF4Uの保険のはずが、主力艦載戦闘機になってしまった。
似たような事例としては、
F4F:本命とされたF2Aを差し置いて第二次大戦初期の主力となる。
P-40:本命とされたP-39が活躍できず、P-36を液冷化したP-40が第二次大戦初期の主力となる。(P-39はソ連にレンドリースされ大活躍)
P-51:当初アメリカ本国では注目されず、売却先のイギリスでロールスロイス製エンジンを搭載。第二次大戦後期の主力となる。
Fw190Bf109の補助戦闘機のはずが、もう一方の主力となる。
IV号戦車:本命のIII号戦車がソ連戦車に通用せず、歩兵支援用から対戦車用に廻され、主力戦車となる。
などがある。

関連タグ

レシプロ戦闘機 グラマン アメリカ海軍 艦上戦闘機

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