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足軽

あしがる

日本中・近世の武士集団における最下級の兵種。
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足軽とは、日本中世近世における軍隊の兵種の一つである。

概要

武士団における最下層の兵種。本来は臨時雇用で一代限りの身分であり、身分ではなく職業といったほうが良い。兵種としては歩兵に相当する。

元は平安鎌倉時代において、戦場での下働きの作業員でしかなく、戦闘に出ることはほとんどなかった。

これが室町時代(南北朝の動乱期)になり、戦法が「少数の騎兵」から集団戦法へとシフトしていくと、武士だけでは戦闘員が不足するようになった。そのため武士以外の人間、農民、職人、商人らも戦闘に参加するようになり、これらはやがて足軽として室町後期(戦国時代)には部隊構成員の大半を占める下級兵として扱われるようになっていった。

当時の足軽はならず者の集団と紙一重で、応仁の乱では、この足軽の跳梁によって京都は焼け野原と化してしまい、貴族たちは「下克上」の世を嘆いた。
やがて足軽は、戦国武将の台頭によって、戦闘員として訓練され、整理された戦闘部隊となっていく。

その軽装を生かした機動力と、数による集団力で相手に立ち向かう一方、捨て駒や陽動として切り捨てられることも多い非常にシビアな役回りにいる。

装備

胴丸に脚絆、武器は刀と部隊別の武器という非常に軽微な装備のみを与えられる。
胴鎧籠手脚絆陣笠という10kgに満たない軽装に、所属する部隊に合わせた武器を与えられる。装備によって「組足軽」・「足軽」・「鉄砲足軽」というように分類され、共通武装としてだけは一様に持たされている(というか、当時は農民から乞食にいたるまで刀くらい持っているのが常識であった)。
兵糧として水筒・米(もしく糒)・芋がらなどを携帯していた。
ただし、戦国時代中期の足軽の中には重装歩兵に匹敵するものもあり、一概に軽装ばかりとは限らない。

身分

その大部分が百姓であり、各大名たちが自領から徴兵してくるのがほとんどである。当時の百姓は農民ではなく、職人も商人も猟師も混ざっていた。
内実も様々であり、そのへんの武士より戦慣れした古強者もいれば、武器を持ったこともない素人もいた。
手柄を挙げて武士にのし上がる者もおり、特例ではあるが豊臣秀吉豊臣秀長兄弟のような大名クラスの権力者にのし上がった者もいた。

ひと昔前は、戦闘が終わるごとに村に帰り農作業に戻っていた、と思われていたが、最近の研究では大名や武士に丸抱えされ、下級兵として常雇の身分だったとみなされている。
一方で正確な身分ではないが、足軽より下に「雑兵」がおり、これは戦闘ごとに雇われ、解雇されるパートタイムの傭兵であった。

江戸時代以降の扱い

乱世から太平の世に移り、足軽も世襲化が進んで下級武士の末端という扱いになっていった。多くの者は大身の武士の家来として仕えた。あるいは徒士(かち)や同心となり、幕府の下働きを行った。さらに一部の者は姓と帯刀を許されて郷士(ごうし)となり、郷土の治安維持などに一役買ったりもしていた。

藩によって庶民扱いや武士の最下級など扱いはいろいろであったが、総じて生活が何とか維持できる程度の薄給であった。現代でいえば役所で秘書や事務作業、警備員などの仕事を務める非常勤職員(非正規公務員)のようなものである。こうした扱いは江戸幕府が崩壊し、明治時代に至るまで続いた。

関連タグ

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豊臣秀吉 一領具足

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