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1.水辺に生息する肉食の爬虫類。
2.日本におけるサメの古語、山陰地方においてサメを意味する方言。

🐊概要

爬虫綱ワニ目に属する爬虫類の総称。漢字表記は「」。

現生種は正鰐亜目の25種(学者によっては28種)で「クロコダイル科」と「アリゲーター科」に大別され、前者にはクロコダイル類とガビアル類、後者にはアリゲーター類とカイマン類が含まれる。現存する爬虫類では最も大型になる動物群で、最大記録で全長7mオーバー、体重1tにも及ぶ。

1億年前から今と外見上はほぼ同じ化石が発掘される生きた化石と言われているが、中生代末の6500万年前にほとんどのワニが絶滅しており、現生種はわずかに生き残った少数の種から進化してきたものと考えられている。なので、中生代の古代ワニと現生種は外見こそ似ていても遺伝子的にはかなり変化している可能性がある。

中生代三畳紀に出現した当初は陸生で、胴体から下向きに四本の脚が生えた姿で結構敏捷に動きまわっていた。その後恐竜との競争に敗れて水辺に逃れ、今のようなガニ股に変化したと考えられている。

水辺に生活の場を移したあとも草食種がかなり多く、海に進出したり、濾過食(プランクトン食)に適応した種類もいた。特異な姿をしていたワニとしては、全長15mで恐竜を捕まえて食っていたデイノスクスサルコスクスとか、での生活に慣れ過ぎて足がヒレになってしまったダコサウルスメトリオリンクスなどがいたが、いずれも中生代末までに絶滅している。

また、新生代にもプルスサウルスやグリポスクスのような巨大種が登場している。30~50万年前の日本にはマチカネワニが生息しており、これはワニとしては珍しい温帯性の種であった。

現生ワニ

全て肉食動物で、基本的に食べるのは魚や鳥。ほとんどの種は川に生息するが、イリエワニのみ海に出没することがある。基本的には日本には生息しないが、ごくまれに東南アジア周辺からイリエワニが漂流してくることがある。体温調節は口を大きく開けて行う。

クロコダイル科、アリゲーター科の2科に分けられることが多いが、ガビアル類をクロコダイル科から分けることがある。

クロコダイル類は現生最大種のイリエワニをはじめ、ナイルワニ、アメリカワニなどがこれに属する。大型で気性が荒い種が多く、ナイルワニはヌーシマウマ、さらにはライオンを食い殺すほど。大きな獲物は一匹が固定した後にもう一匹がくわえたまま回転するデスロールで引きちぎって解体する。好き好んで食べるわけではないが、スイカなど水分が多い果物をあげると丸呑みしてしまう。その恐ろしさの一方で卵を産みっぱなしにせず、ふ化してもしばらくは母親が子ワニを守るという優しい側面もある。ただし、クロコダイル科の中でも魚が主食のガビアル類はとてもおとなしく、ペットとして飼われることがあるほどである(体が大きいうえに特定生物に指定されているので日本で飼うのは現実的ではないが)。

アリゲーター類はアメリカアリゲーターやヨウスコウワニ、メガネカイマンなどがこれに属する。クロコダイルに比べれば大人しいが、アメリカアリゲーターなどはクマやピューマ、さらには人を襲った記録もある。

いずれの種もは結構おいしいらしく、『東方見聞録』にも、中国)でのワニ狩りに関する記述がある。養殖法は確立されたものの、皮革を目当てにした過剰な狩猟圧や乱開発による環境破壊・気候変動に晒されているため、全世界で個体数が減少傾向にある。ワシントン条約にはすべてのワニの種類が掲載され、取引の制限がされている。

またインドエジプトなど水辺で栄えた文化圏では神聖な動物として崇められることもある。
ただし、メキシコでは創世神話で神々に敗れる立場(シパクトリ)として登場したり、マヤ神話においてはマヤ人を滅亡に追い込むとされる怪物(チャク・ムムル・アイン)として語られるなどあんまりいいイメージでは語られない。
日本神話においては因幡の白兎にも登場するが、この説話に登場する「ワニ」が中国地方の方言におけるサメを意味するのか、それとも爬虫類のワニを指すかについては議論が分かれている。

寿命は大型種ともなると70~80年は平気で生きる奴も多く、飼育下では100年以上生きることも珍しくない。
それを裏付けるように、ワニは人間を超える免疫力があり、AIDSのような有害な菌が体に入り込んでも重篤な感染症になることはないらしい。ただし、そんなワニでさえ、蚊の媒介するウエストナイル熱で死ぬ事があるという。

種類

アリゲーター科

クロコダイル科

絶滅


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